Illustration

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Une illustration est une représentation visuelle de nature graphique ou picturale dont la fonction essentielle sert à amplifier, compléter, décrire ou prolonger un texte1.

Par extension, on parle d’« illustration sonore » à propos de musiques ou de sons venant renforcer un commentaire ou une fiction radiophonique ou cinématographique. L’illustration est le plus souvent inspirée par des textes. On la pratique dans un grand nombre de domaines.

L’illustration trouve à s’exprimer dans une grande variété de domaines :

  • L’édition d’ouvrages : fiction, livre pour la jeunesse, usuels et manuels techniques, documents, ;
  • Les images documentaires et techniques : mode d’emploi, architecture, ingénierie, catalogue ;
  • La presse périodique : caricature, dessin d’humour, diagramme, carte ;
  • La publicité : annonces, affiches, conditionnements (boîtes et emballages), cartes postales ;
  • La cartographie ;

Cette liste est loin d’être limitative et les frontières entre ces diverses catégories ne sont pas nettes et fluctuent.

Sauf exceptions, l’illustration se distingue de l’œuvre d’art en tant qu’elle accompagne un texte, et qu’elle est reproduite à de multiples exemplaires par des procédés d’impression mécanique2 ou numérique.

Un dessin peut par exemple constituer une illustration originale, laquelle, par des procédés de gravure mécanique ou numérique, donne naissance au processus illustratif.

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Dans son fonctionnement, l’illustration peut servir à :

  • Ponctuer et/ou imager un récit ;
  • Récapituler des données ;
  • Ajouter des éléments visuels à un texte, sans s’y substituer intégralement ;
  • Schématiser des instructions ;
  • Symboliser ;
  • Créer une émotion.

Les métiers liés à l’illustration, outre ceux d’illustrateur, photographe et autre « créateur », comprennent aussi des intermédiaires dont le rôle est primordial pour assurer le lien entre l’artiste, ou l’œuvre, et le client final : directeur artistique, directeur de création, chargé de choisir le mode d’illustration et l’artiste qui convient le mieux au projet, d’établir avec lui une relation, de lui transmettre le « cahier des charges », d’assurer le suivi du travail et d’y faire apporter les corrections nécessaires, etc.

Le travail d’iconographe, en lien avec la bibliographie et les recherches documentaires, consiste à rechercher des illustrations préexistantes, sous toutes les formes possibles en traitant, si besoin, avec les ayants droit qui peuvent être des personnes privées ou publiques.

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Le concept d’illustration est très ancien et se confond avec les premières représentations figurées accompagnant un écrit : il en existe déjà au iie siècle dans la littérature grecque, sur des volumen puis des codex. La fin de l’utilisation du papyrus en Occident et son remplacement par le parchemin, eut pour effet, en raison du coût du support, de ralentir la production des illustrations, limitées désormais aux enluminures destinées au clergé ou à la noblesse.

En Extrême-Orient, et plus particulièrement en Chine, en Corée et au Japon, les estampes ont une fonction similaire, l’invention qui y est faite du papier, de l’imprimerie, puis des caractères mobiles, facilitera la diffusion des œuvres illustrées et ce, dès le xie siècle. Plus généralement, dans l’art pictural de ces pays, la peinture, ou lavis, s’accompagnait toujours, et jusqu’au xixe siècle, d’un bref texte poétique.

Les enluminures réalisées au Moyen Âge et au début de la Renaissance peuvent être considérées comme les premiers exemples de cet art qui fleurit en Occident, influencé par le Proche-Orient (art persan). Parmi les enluminures remarquables figurent celles des Très Riches Heures du duc de Berry.

Découvertes au début du xvie siècle, les techniques d’illustration dans les civilisations précolombiennes démontrent l’existence d’un art du codex enluminé, dont il ne reste hélas que peu d’exemples.

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